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Ni un átomo escapa al nuevo microscopio del TEC

Producido por: Alonso Fonseca Quirós. Afonseca@itcr.ac.cr

 

¿Qué es lo más pequeño que usted ha visto a través de un microscopio? ¿Quizás ha sido un insecto, una hoja o un par de células? Esto tal vez lo ha hecho con un microscopio normal o uno más avanzado. Pues en el Tecnológico de Costa Rica ahora hay un microscopio con el que se puede ver hasta un átomo. Sí, la unidad más pequeña de la materia es posible verla a través de un simple vidrio.

El Laboratorio de Nanotecnología del TEC cuenta con un nuevo microscopio con el cual es posible ver un átomo. Este tipo de instrumento solamente se encuentra en México o Brasil, pero el del TEC es el más nuevo.

Este microscopio tiene una gran columna, en la base de esta se encuentra el visor y más abajo la cámara con la cual se toman las fotografías de las muestras que se hayan colocado. Juan Scott Chávez, director del Laboratorio, comentó que arriba de esa columna se encuentra un cristal de Lantano (elemento químico de la tabla periódica) el cual libera un rayo de electrones. Este rayo baja por la columna llena de imanes que alinean el rayo hacia la muestra.

Scott explicó que en un microscopio normal, la luz golpea contra la muestra que se haya colocado y nuestros ojos perciben los fotones que rebotaron. Así es como percibimos una célula, por ejemplo. Pero este instrumento funciona diferente. Utilizando una analogía, imaginemos que tenemos una pared y delante de esta tenemos un objeto cualquiera que es iluminado por un foco.

El rayo de electrones es como ese foco disparado hacia la muestra (objeto), pero como nuestro ojo no percibe los electrones que rebotan contra la muestra, en realidad lo que se observa en el visor es la sombra que hay en la pared. En este caso es una placa de fósforo que reacciona con los electrones que lograron pasar y se ilumina de color verde. Por lo tanto, la sombra que se observe por el visor sería el átomo de la muestra que se esté estudiando.

Los usos

Scott comentó que actualmente se encuentra capacitando a profesores de diversas escuelas del TEC para que el microscopio sea utilizado en sus proyectos de investigación. Esos profesores capacitarían a su vez a sus asistentes y tendrían todas las facilidades para utilizarlo.

Según el director, en la Universidad de Costa Rica hay un microscopio similar, pero se debe pagar ¢25 mil por hora para utilizarlo. En cambio, el uso de este del TEC sería completamente gratis para los mismos funcionarios del Tecnológico, quienes solamente tendrían que pagar los “consumibles” (elementos necesarios para hacer las muestras y que se gastarían durante el proceso). Para las demás universidades públicas sí hay un precio establecido.

Agregó además que varias empresas se han acercado para que el Laboratorio de Nanotecnología realice análisis que necesitan. Así, además de utilizarse para la investigación, se estará dando un servicio a la industria y a Costa Rica, realizando estudios que de no existir este microscopio se tendrían que hacer en otro país.

Microscopio

Juan Scott le muestra a un periodista cómo es el funcionamiento del nuevo microscopio.

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